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¿Qué es la Geomorfología?

La Geomorfología e la ciencia que estudia las formas de la corteza terrestre. Con este nombre se suele designar la ciencia que estudia el origen y la evolución de la tierra firme emergida pero puede estudiar también los fondos marinos. Esta ciencia se ha desarrollado siguiendo dos tendencias principalmente: la Geomorfología histórica o cíclica por un lado y la Geomorfología de los procesos por otro.

Los conceptos fundamentales de la Geomorfología histórica fueron establecidos alrededor de comienzos del siglo XX por el geólogo William Morris Davis. Según este científico, hay que tomar en consideración tres cosas para estudiar las formas de la corteza terrestre: la estructura, el proceso y la etapa. Las dos primeras son también objeto de estudio de la Geomorfología de procesos, pero la tercera, la que tiene en cuenta el tiempo, es propia de la Geomorfología histórica. Según Davis cualquier forma de la corteza terrestre sigue un ciclo de vida: juventud, madurez y vejez, y es posible interpretar en que etapa se encuentra.

La Geomorfología histórica se basa en algunos análisis cronológicos, particularmente en el estudio de los estratos que se han formado en los últimos dos millones de años, en el cuaternario. El orden cronológico de los estratos se estudia observando las relaciones que guardan entre ellos, pero, para determinar con más precisión los intervalos de tiempo que les corresponden, se necesita recurrir a métodos de datación, como pueden ser el del carbono 14, el estudio de los anillos de los árboles fosilizados, es decir, la dendrocronología, etc.

La geomorfología de procesos estudia los procesos que se están produciendo en la actualidad. Por ejemplo, la erosión o las fuerzas que están alterando el relieve.

El relieve

Las formas que adquiere la corteza terrestre, es decir, los montes, los valles, etc. son consecuencia de modificaciones que se están produciendo continuamente. La estructura que tiene la Tierra en una región es producto de las fuerzas internas y del volcanismo. A veces se encuentran estructuras horizontales compuestas por rocas sedimentarias, mientras que otras veces aparecen plegamientos y fallas producto de fuerzas internas. Las estructuras creadas por las fuerzas internas son modificadas por la acción de agentes externos: el viento, el agua, las olas, el hielo, la gravedad, los cambios de temperatura, etc.

Itzurun

En la playa de Itzurun, Zumaia, se aprecian claramente los estratos y también la erosión que sufren continuamente.

El diastrofismo

Entre los agentes que crean las irregularidades del relieve se encuentran las fuerzas internas. Al conjunto de éstas se le llama diastrofismo. Las fuerzas diastróficas dan lugar a movimientos horizontales y verticales. Las fuerzas horizontales provocan plegamientos en los lugares en los que hay rocas sedimentarias que tienen suficiente plasticidad como para deformarse. Si son demasiado rígidas como para deformarse, en vez de formar plegamientos se fracturan, y si las fuerzas tienen componentes verticales, una de las partes de la fractura queda más alta que la otra. A este tipo de fractura se le llama falla y al escalón que queda entre las dos partes salto. Hay muchas clases de fallas: normales, escalonadas, horizontales e invertidas.

Falla normal

En una falla normal la corteza terrestre está traccionada y una de las partes de la fractura se desplaza hacia abajo.

Falla invertida

Las fallas invertidas aparecen en lugares en los que la corteza terrestre está sometida a compresión. Una de las partes de la fractura se monta sobre la otra o se mete debajo de la otra.

En las fallas horizontales las dos partes de la fractura se deslizan horizontalmente manteniéndose ambas a la misma altura.

Algunas veces se producen dos fallas próximas una de otra quedando en medio un bloque estrecho y erguido que se llama horst o pilar o, al contrario, el bloque se hunde, en cuyo caso se le llama graben o fosa.

Graben y horst

Graben y horst

Terremotos y volcanes

Los terremotos son vibraciones o sacudidas que se producen como consecuencia de choques o desplazamientos de dos bloques de la corteza terrestre. Con los desplazamientos va aumentando el esfuerzo en las líneas de falla y cuando se libera la energía acumulada se generan vibraciones en forma de ondas hasta producir terremotos. También se pueden producir terremotos como consecuencia de explosiones volcánicas.

Terremoto

Al lugar del interior en el que se ha producido el terremoto se le llama hipocentro. Al punto de la superficie más próximo al hipocentro se le llama epicentro y es el lugar donde más se siente la sacudida. Una serie de ondas se expande a partir del hipocentro.

Unas ondas son longitudinales y se transmiten a gran velocidad (12 km/s). Otras ondas son transversales y se expanden a menor velocidad (6 km/s). Cuando estos dos tipos de ondas se encuentran entre sí se generan unas ondas superficiales. Éstas son las más lentas. Los terremotos más peligrosos y destructivos son los que tienen el hipocentro a poca profundidad, porque provocan grandes sacudidas y la destrucción de edificios e infraestructuras, etc.

Los terremotos también ocurren bajo el mar. Entonces se les llama maremotos. Estos producen olas gigantescas (de hasta 30 m de altura) que reciben el nombre de tsunamis. Éstos cubren las tierras cercanas a la costa y originan grandes daños. El desastre de Lisboa de 1735 lo produjeron olas de este tipo.

Los terremotos se registran mediante unos aparatos que se llaman sismógrafos. Registran sobre un papel enrollado en un tambor giratorio los distintos tipos de ondas.

Sismograma

Sismograma

Para determinar la violencia de los terremotos existen unas escalas. La más conocida es la de Richter que se basa en la medición de la energía liberada. Es una escala logarítmica, por lo que un terremoto de magnitud 2 en la escala de Richter es diez veces más violento que un terremoto de magnitud 1. La investigación sobre terremotos y particularmente el estudio de las ondas ayudan a conocer la estructura interna de la Tierra.

Los volcanes son aberturas de la corteza terrestre por las que salen el magma y los gases que se encuentran en el interior de la Tierra. La estructura de los volcanes tiene básicamente tres partes: la chimenea que es el camino que encuentran la lava y los gases en su salida hacia el exterior, el cono, que es la estructura que forman los materiales expulsados por el volcán durante las erupciones y el cráter, que es el agujero de la parte superior del cono que constituye la boca del volcán. A veces los cráteres aparecen en la falda del monte.

Maqueta del corte de un volcán

La forma de la parte exterior del volcán depende del tipo de erupción. Cuando la lava tiene un gran contenido de gases la erupción suele ser muy violenta y se forman conos de cenizas y conos compuestos. Los conos de cenizas crecen rápidamente y alcanzan poca altura (difícilmente crecen más allá de 300 m). Están constituidos por partículas de lava solidificada (bombas, lapilli, cenizas y polvo volcánico) y suelen tener un gran cráter central. Los volcanes que tienen este tipo de cono aparecen por grupos, frecuentemente en las líneas de falla y se extienden por grandes zonas.

Los conos compuestos se forman como consecuencia de la acumulación de materiales nuevos sobre otros más antiguos. El material nuevo a veces se desliza por la ladera y cambia la forma del cráter formando una caldera. Los volcanes compuestos aparecen principalmente en el llamado "cinturón de fuego" del Océano Pacífico.

Las erupciones que no son tan violentas originan los llamados domos de lava o escudos volcánicos. En este tipo de erupciones no salen bombas o partículas sólidas semejantes y la mayor parte de la lava sale por las grietas. Por lo tanto, los domos no tienen cráter central, sino muchas grietas y la lava da lugar a un cono ancho y de poca altura.

Hay otra serie de fenómenos que ocurre a la vez que las erupciones volcánicas. Por una parte se producen terremotos y por otro grandes lluvias porque el vapor de agua que sale se condensa. Esas lluvias suelen ser torrenciales y provocan grandes ríos de lodo.

De los aproximadamente mil volcanes que hay en el mundo unos 600 permanecen activos.

Entre las erupciones más famosas están la del Vesubio en el año 79 que destruyó la ciudad de Pompeya, la del Laki (1783) en Islandia, la del Cracatoa (1883) cerca de Java que produjo 30.000 muertos, la del monte Pelée (1902) en la isla de Martinica. Más recientemente se produjo la erupción del volcán Santa Helena en la costa oeste de los EEUU en mayo de 1980. La potencia de esta erupción fue 500 veces mayor que la de la bomba de Hiroshima, los materiales que expulsó alcanzaron los 15 km de altura, destruyeron 400 km2 de bosques y murieron 32 personas a causa de la erupción.

Las placas tectónicas

Según explica Wegener en su teoría de la deriva de las placas continentales, nuestro planeta, cuando se formó, estaba constituido por una sola placa, que cubría aproximadamente un tercio de la superficie del globo, y que más tarde se partió desplazándose América hacia el oeste mientras que Eurasia y África lo hacían hacia el este. Las coincidencias de los continentes en sus costas y el hecho de que sus floras y faunas primitivas sean muy parecidas parece que confirman esta hipótesis.

Más tarde se formuló la teoría de la contracción, según la cual la superficie primitiva de la Tierra debió de ser parecida a un manto basáltico delgado que cuando se enfrió se contrajo. De las grietas que ocasionó este proceso salieron lava, vapor de agua y gases, formando así las masas de tierra y la atmósfera. De acuerdo con la teoría de la convección, por otro lado, en el manto semifluido se formaron corrientes circulares de convección que al rozar con la corteza terrestre dieron lugar a plegamientos. Hoy en día la teoría más generalmente aceptada es la de las placas tectónicas, es decir, fundamentalmente la teoría de la deriva de los continentes combinada con la de la convección.

Placas tectónicas

Placas tectónicas que forman la corteza terrestre

Fenómenos que modelan el relieve

Las formas nuevas generadas por las fuerzas internas están a merced de los agentes externos. Estos están modificando sin cesar esas formas. Éstos son los procesos de modelado del relieve:

Denudación: conjunto de procesos externos que producen la descomposición de los materiales de la superficie terrestre y la modificación del relieve que ésta acarrea. Suele estar compuesta por tres fases: meteorización, transporte y erosión.

Meteorización: conjunto de cambios que se producen por la acción de agentes mecánicos y físico-químicos. Es la primera fase de la denudación.

Transporte: acción por la cual el agua, el hielo de los glaciares o el viento desplaza la graba, la arena o la tierra. Los materiales transportados forman acumulaciones de sedimentos de muchas clases.

Erosión: conjunto de procesos que deshacen los materiales de la superficie en partículas, las meteorizan y las erosionan. En sentido geológico amplio abarca un proceso complementario que consiste en el transporte de los materiales y su acumulación en otro lugar.

Sedimentación: acumulación de los materiales que han dejado el agua, el viento y los demás agentes erosionantes.

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