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La Revolución Industrial (II)

Desde Inglaterra, la Revolución Industrial se extendió a los países más avanzados, dando lugar a grandes cambios demográficos y sociales. Junto al enriquecimiento de la burguesía, grandes masas de trabajadores asalariados se concentraron en los barrios industriales, frecuentemente en condiciones infrahumanas.

La expansión de la Revolución Industrial

Inglaterra se convirtió en el modelo de desarrollo industrial para los demás países, primero las potencias europeas y Estados Unidos, y luego el resto del mundo. Cada país realizó la Revolución Industrial de acuerdo con sus propias circunstancias. A principios del siglo XIX iniciaron la industrialización:

  • Bélgica, cuyo desarrollo se vio favorecido por la legislación liberal introducida tras la ocupación francesa (1792).
  • Francia, donde el poder de la burguesía se consolidó durante la monarquía de Luis Felipe de Orleans (1830-1848) y el Segundo Imperio (1852-1870).
  • Alemania, gracias al Zollverein o unión aduanera entre los distintos estados, promovida por Prusia (1834).
  • Los Países Bajos, importante centro de la industria textil, el comercio y las finanzas desde siglos atrás.
  • Suiza, con una larga tradición en la industria textil, la fabricación de relojes y la banca.

En la Europa mediterránea y en Rusia la industrialización se inició con retraso y con mayores limitaciones.

Huelguistas en el centro hullero y metalúrgico de Le Creusot (Francia).

Cambios demográficos

A lo largo de todo el siglo XIX, el crecimiento económico se vio acompañado de otro fenómeno, no menos espectacular, que le sirvió de base: el constante aumento de la población europea, continuación de la revolución demográfica iniciada en el siglo anterior.

  • En Inglaterra, cuna de los cambios económicos, la población pasó de seis millones y medio de personas en 1750 a catorce millones en 1831.
  • En el resto de Europa, el crecimiento demográfico fue del 50 % entre 1730 y finales del siglo XVIII, y a lo largo del siglo siguiente se aceleró, pasando de cerca de 187 millones de habitantes en 1800, a 266 en 1850, y a 400 millones en 1900.

Las causas fundamentales de este incremento de la población fueron:

  • El fuerte aumento de la producción agrícola, que mitigó la amenaza del hambre.
  • La mejora de las condiciones de vida, con la introducción de nuevos hábitos higiénicos.
  • Los grandes avances de la medicina, que redujeron drásticamente la incidencia de las enfermedades y, con ello, la tasa de mortalidad.

La explosión demográfica dio lugar a un enorme crecimiento de las ciudades, donde se concentraban las actividades industriales, comerciales y crediticias.

Capitalismo y sociedad

La Revolución Industrial representó el triunfo del capitalismo como sistema económico sobre la economía tradicional del Antiguo Régimen, heredada del feudalismo.

Las sociedades anónimas y los bancos fueron las instituciones encargadas de proporcionar el capital que necesitaban las empresas para comprar materias primas y máquinas, construir instalaciones fabriles y pagar los salarios de numerosos obreros.

El desarrollo del capitalismo originó varios procesos:

  • La producción en cadena, fruto de la racionalización industrial, para aumentar la rapidez y el volumen de la producción en las fábricas.
  • La concentración industrial, en zonas geográficas situadas en torno a minas de carbón o a centros productores de materias primas.
  • La concentración económica, a partir de 1870, mediante la agrupación de todas las industrias dedicadas a productos similares. Así nacieron los trusts o cárteles.

El capitalismo configuró una división de la sociedad en dos clases principales:

  • Los capitalistas o burgueses, dedicados a dirigir las empresas o a invertir su dinero en ellas a cambio de un beneficio.
  • Los obreros o proletarios, hacinados en los barrios surgidos junto a las fábricas y obligados a trabajar durante larguísimas jornadas a cambio de salarios escasos.

Fechas clave

  • 1735 Kay inventa la lanzadera volante.
  • 1760 Se inicia la construcción de canales en Inglaterra.
  • 1769 Watt patenta su máquina de vapor.
  • 1776 Adam Smith publica La naturaleza y causa de la riqueza de las naciones
  • 1798 Malthus publica Ensayo sobre el principio de la población
  • 1800 Volta inventa la pila eléctrica.
  • 1805 Se aplica el gas para el alumbrado en la industria inglesa.
  • 1807 El barco de vapor Clermont de Fulton remonta el río Hudson.
  • 1815 Stephenson construye la primera locomotora de vapor.
  • 1825 Primer tren minero con máquina de vapor entre Stockton y Darlington.
  • 1830 Se inaugura la primera línea férrea de pasajeros entre Manchester y Liverpool.
  • 1834 Morse inventa el telégrafo. Los estados de Alemania se unen en el Zollverein.
  • 1856 Bessemer inventa un horno que permite obtener un acero muy resistente.

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